Le réalisateur dirige la réalisation d’un film, il en contrôle les aspects artistiques et dramatiques, il visualise le script et dirige les membres de l’équipe (acteurs et techniciens) vers l’accomplissement de la mise en image du scénario.  Son travail démarre souvent dès le scénario, par un découpage en plans posant les bases de la mise en scène et du planning du tournage. Il choisit ensuite, en coordination avec le directeur de production, les équipes.

Pendant le tournage, il dirige les acteurs, coordonne les équipes techniques, détermine le planning et gère les imprévus. Après le tournage, le réalisateur doit superviser le montage et la post-production. Durant le montage le réalisateur et le chef monteur organisent les images tournées avec les caméras en un film, ils lui donnent son rythme et utilisent diverses techniques pour en appuyer l’esthétique et lui donner sa valeur artistique. Durant la post-production il s’assure que le travail des équipes de post production s’intègre bien au film. Toutes ces activités s’effectuent en étroite collaboration avec les techniciens, du chef opérateur à l’ingénieur du son, en passant par le cadreur, le monteur ou la scripte.

Côté télévision, l'activité du réalisateur sur un plateau multi-caméra consiste à concevoir et à mener à bien une émission de télévision. Les réalisateurs de documentaires, quant à eux, travaillent sur du réel, avec des faits objectifs et des contraintes spécifiques.

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